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深度解读 | 从技术哲学的视域审视“元宇宙”的存在与发展

来源:钟建辉 更新日期:2021-11-11 作者:涂道

    摘要:“元宇宙”作为一种我们未来生活方式演进的可能形态,这项技术的核心亮点在于可以满足人们在经验活动中超验的智能化感知体验。

    摘要:“元宇宙”作为一种我们未来生活方式演进的可能形态,这项技术的核心亮点在于可以满足人们在经验活动中超验的智能化感知体验。面对这样一种高度集成的智能文明基座,对它的发展是任重而道远的。所以在这个技术升级迭代的过程中,个体和群体对待元宇宙的发展应该保持理性,客观看待、稳健发展。

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    序    宇宙孕育了生命,    生命演化出人类,

    人类创造了虚拟世界。

    人在虚拟现实技术活动中,通过控制“虚拟人”在虚拟空间活动进而建构起一个虚拟世界。这也就意味着人类的活动由“现实”的维度走向了“虚拟”的维度。在康德看来,生命在地球上最大的、也是最基本的限制是时空领域的制约,而虚拟现实技术给了人们突破时空限制(空间的有限性和时间的不可逆性)的可能性。虚拟现实技术从VR、AR、MA到XR不断升级迭代,使得“虚拟现实”到“扩展现实”在不同的维度实现人类在“虚拟”和“现实”两大领域完成革命性的技术突破。以技术哲学的眼视角审视虚拟现实技术的发展历程,它的演进逻辑从“现实领域”到“虚拟领域”再到“拓展现实领域”的转化,也正是现实技术通过开发虚拟技术完成了一次对“现实世界”的自我超越。当虚拟世界与现实世界在虚拟现实技术的相互作用中走向融合后,“虚实相生”的“元宇宙”便诞生了!

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一 元宇宙是什么?

    就名字而言,“元宇宙”(Metaverse)的概念很大也很宽泛。本身“宇宙”就是无处不在、无所不包的意思;宇宙的“本元”概念也是无法确定的,比如中国古人常说的“道”“阴阳”“太一”等;又比如西方哲人说的“水”“火”“数”“气”等,都是先人对宇宙终极本源的追思。而代表宇宙内核的“元宇宙”更是令人难以琢磨,它明显区别于柏拉图的“理念世界”,区别于普特南的“缸中之脑”,也区别于波普尔的“第三世界”,显然它是一种特殊的存在。当我们从“虚实相生”的维度看,它作为信息媒介的集成物,可以为“元宇宙”的存在提供一个很好的解释视角。就如同人们认为“人”是物质和意识相互作用后的产物一样,“元宇宙”也具备类似的演化特性。我认为用“元宇宙”的概念来表达“虚实共建平台”的内核给人一种概念上的诱导性,用它来代指宇宙的基元给了人们无限想象的空间,同时也在技术发展领域使人感到迷惑。

    “元宇宙”它不是自然的产物,而是人类以现代电子信息技术为基础,融合各种高精尖技术后创生的人造产物。以“虚拟”和“现实”为区分维度,“元宇宙”可以看作是虚拟现实技术由低级到高级发展到一定阶段的集成技术的结果。现在主流的观点对“元宇宙”定义是:“整合多种新技术而产生的新型虚实相融的互联网应用和社会形态。它基于扩展现实技术提供沉浸式体验,基于数字孪生技术生成现实世界的镜像,基于区块链技术搭建经济体系,将虚拟世界与现实世界在经济系统、社交系统、身份系统上密切融合,并且允许每个用户进行内容生产和世界编辑。”

    基于以上分析,我们可以得出以下观点:

    观点一:“元宇宙”是综合各种前沿技术的应用平台,以互联网技术为其内核,以人工智能技术、人机交互技术、云技术、区块链技术、虚拟现实技术和脑机技术等为支撑的多位一体的未来技术。它在应用层面表现为两个方向:一个是技术受众的应用端,人们通过各种设备在元宇宙技术打造的场景中进行各类活动;另一个是技术主体的平台端,通过各类技术相互作用后构成的“云大脑”。元宇宙作为一种技术产物更多地会是技术主体创生的信息技术集成平台,而技术受众在运用虚拟现实技术就已经被纳入到元宇宙的生态活动之中去了。就如同你说“人”是什么一样,人的活动也必须具备“脑子”和“身体”相互间的参与,如此才能使人的活动变为现实活动。

    观点二:“元宇宙”是现代技术由低级到高级发展的人造产物。从不同的技术发展路线来看,我们自下而上推演“元宇宙”技术的发展路线就会看到不同的现象。当前对元宇宙的迭代版本有如下猜想:①“元宇宙1.0版”=互联网+元宇宙;②“元宇宙2.0版”=AI+元宇宙;③“元宇宙3.0版”=区块链+元宇宙;④“元宇宙4.0”=脑机+元宇宙。如果人类真的可以开发出虚拟世界,并自由地游走在“虚拟”与“现实”两大领域,这将是人类的伟大胜利。但从人们的日常生活之中也可以看出,我们还生活在互联网(信息)时代。也就意味着我们还处于元宇宙“1.0”版向“2.0版”过渡阶段的伟大技术进程之中,所以大家现在面对互联网界对于元宇宙概念的热捧也无需感到惊讶,毕竟有些东西“可远观而不可亵玩焉”!

    观点三:“元宇宙”可能成为人类智能文明时代的基座。当前,以互联网为基础建构了现代的信息文明,以“元宇宙”为基座进而建构智能时代的文明成为了人们的期盼。人类文明从原始文明到农业文明到工业文明再到现代的信息文明,一路厉兵秣马、披荆斩棘,经历了多少“战火”与“鲜血”,但还是停留在地球领地的“囚笼”之中。毫无疑问,如果人类将要冲出地球、飞向宇宙,智能文明的时代必将来临。以区块链和人工智能重构的虚拟现实世界,对人类飞向太空事业的历史进程无疑也是里程碑式的存在。

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二 元宇宙有何特别之处?

    “元宇宙”应该是虚拟现实技术成型后,虚拟技术与现实技术结合综合孕化而出的虚拟电子信息综合平台,也是虚拟世界的“云大脑”。它也是基于虚拟网络空间的建构,再通过各种交互技术使人可以直接参与到其中的互联世界平台。Roblox公司认为元宇宙应该具备八大要素:身份、朋友、沉浸感、低延迟、多元化、随时随地、经济系统、文明体系。这种表达分别从技术维度、应用维度和内容生态维度对元宇宙的核心要素做出归纳总结。腾讯研究院认为Metaverse有七个核心特征:实时、真实、社交、心流、可互操作性、平台性、经济系统、开放性。腾讯集团从技术的应用特性分析出元宇宙的特征,很符合其社交属性的内在基因。但在这个技术的王国中,它的底层技术(如人工智能、区块链、NFT)和后端基建(网络通信、云技术、GPU、交互技术等)为其提供了基本技术保障,前端设备平台(如虚拟主机、VR\AR、智能穿戴)为其提供了交互操作的便捷性。而虚拟场景(如游戏、社交、体育、教育、娱乐等)的多样化,为其提供和虚拟生活模式的丰富性。在技术性、便捷性、丰富性的三元构架下,元宇宙的发展给人留下了无限的想象空间。

    但在元宇宙的各种活动中也可以找到现实世界的影子,若以人为基本单元,元宇宙就是各种“虚拟人”属性的集合:如身份、年龄、样貌、性别等,以群体为基本单元,元宇宙在现实世界与虚拟世界的融汇中走向了虚实相生的活动方式:如虚拟游戏、虚拟经济、虚拟教育、虚拟购物等等。如前所述,3.0版的元宇宙就足以建构出一个成熟的虚拟现实世界,虚拟空间的人权、物权将得到明确的归属,里面的数字资产也将与现实社会中的资产相互交换。同时,高度去中心化运作的平台极有可能建构出超国家的特殊组织;也可能出现以“虚拟人”“虚拟物”“虚拟场景”的形式重构人们的生产模式、生活模式。由此我们可以窥视出元宇宙的一些特点:

    特点一:去中心化。元宇宙在机制上可以做到去中心化,元宇宙的底层是P2P点对点互联的网络,从而实现在逻辑上绕过了平台中介的流程,对建立在集中化、科层化原则的组织结构形成了挑战。但在结果上有可能会强化集聚效应,在实践中,虚拟货币持有量越来越向大户和机构倾斜,这又带来分配结果上的中心化和垄断现象。但在这个活动空间中,人们的自由有了更多的选择,人们的创造力将得到最大程度地开发。

    特点二:高度人机交互。上述四种版本的元宇宙就是基于人类交互技术水平和程度的不同进而确立的。我们目前面对的还是原始版的元宇宙,人们只能依借电子屏幕与虚拟电子世界互动。当人工智能技术和VR\AR技术成熟后,人的思维和身体都可以在技术的加持下投射进虚拟的互联世界,并以虚拟身份在其内进行各种各样的活动。当区块链技术成熟后,虚拟世界的资产得以确权、权力得以界定,虚拟世界与现实世界的对立状态开始走向另一个维度上的超现实融合。当脑机技术能够无害化运作时,人类的密码也许将会被破解,而终极形态的互联世界将揭开她神秘的面纱。

    特点三:虚实相生的互联世界。用“互联世界”表达基于元宇宙创生的虚实相融的世界状态,其一是因为它脱胎于互联网的母体之中,其二是因为它的存在是联结虚拟领域与现实领域的互联互通平台。在互联世界还未成熟前,我们在互联网、人工智能及VR\AR技术可以初步地探索虚拟世界的奥妙,人的意识也可以通过第三方媒介可以触摸到虚拟世界的边界。当互联世界成熟后,虚拟与现实的边界被模糊,人的身体与心灵的束缚被技术打破,基于“元宇宙”的智能时代将彻底改变人类的生存模式和生产模式。

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三 元宇宙的未来形态猜想

    在数字信息技术还未发明之前,人们使用的还是现实技术——用以认识现实世界、改造现实世界。“互联网”以二进制符号为基础为人们重新构建起一个符号化、电子化、虚拟化的网络空间,它表现为一种简单的、低级的虚拟电子空间。随着互联网技术、人工智能技术、人机交互技术、云技术、脑机技术、区块链技术等的成熟,高级版的虚拟现实技术成为了人们发展的内在诉求,虚拟现实技术在人性需求的呼唤声中逐渐脱胎于互联网技术的母体之中。虚拟现实(VR)、增强现实(AR)、混合现实(MR)以及拓展现实(XR),都是虚拟现实技术在不同技术发展阶段的必然产物。当虚拟世界与现实世界开始交互后,“元宇宙”成为其沟通虚拟领域与现实领域的最佳中介平台。

    针对以上技术演进路线,我们可以做出合理猜想。初级形态“元宇宙”是沟通虚拟世界与现实世界的中介平台——它指向的是一种综合性的(具备两个世界基本属性的)虚拟电子信息平台。当前“元宇宙”的演化表现为两条路径,第一条是“由虚向实”,将虚拟的信息体验真实化:第二条是“由实向虚”,将现实的事物虚拟化,元宇宙将在两者的双向互动中完成自身的进化。此时的人们还是怀着好奇的心态接触虚拟空间,虚拟现实技术通过数字孪生、3D建模、虚拟建构等技术完成了虚拟世界的建构,为人类的生存开辟了第二生存空间。

    再往上发展,中级形态“元宇宙”可能进化为“互联世界”,变成智能化社会的基本生产工具,像石油、电、和互联网一样成为当前社会发展的基本元素。在虚拟社会组织的支持下,人们可以自由地游走在虚拟世界、现实世界和虚实相生的互联世界。在互联世界,加强版的“人”在人工智能的帮助下将脱离原始的感官束缚,就如同身边有只“叮当猫”一样帮你处理生活中的各种问题,而你的最大问题将变为“如何运用好这只叮当猫”。同时人们的现实生活得到极大的物质满足,基于现实生活模式的多模态生存方式也成为可能,也许你可以一辈子生活在互联世界,也许你可以自己建构一个帝国,也许你还可以通过控制你的叮当猫实现所有的幻想。

    终极形态的“元宇宙”在脑机交互技术的基础上,“人脑”和“电脑”的结合,人脑可以自由地生活在电脑的空间,科幻地生活在智能技术的加持下变为现实。这是一种超现实的构想,人脑和电脑结合后也许“超体”就变为现实了。元宇宙的终极形态是不可想象的,也许它代表着人类科技的发展极限,但下一个智能时代是我们可以期盼的。在这个技术爆炸的时代,希望人们能仰望星空、脚踏实地,实现每个生命的特殊价值。

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四 对元宇宙发展的理性反思

    元宇宙作为未来智能时代文明的基座,也是集成人类科技文明的最新成果。面对这种未来文明的生活方式,人们满怀期待、心驰神往,但技术的迭代演进不是一蹴而就的。从技术层面看,元宇宙时代的降临需要先进的技术储备、丰富的技术资本和健全的制度作为保障,才能催化出成熟的技术产业。从产业层面看,元宇宙的生态依赖于各细分产业的发展,比如虚拟现实、虚拟游戏、人工智能、通信设备、交互设备等产业的成熟,才能建构起元宇宙这个技术帝国。

    所以,短期来看,元宇宙产业的成熟需要单独的技术发展周期,暂时无法完全融入到人类的生活模式上去。但从长期来看,“元宇宙”的发展态势就如同现在我们习以为常的信息时代一般,以元宇宙为核心的智能时代也必然会到来。与此同时,它也会由点及面地开始改造人们的生活方式和生产模式,最终由生产端、服务端到消费端全方位融入到人类社会的生态组织架构当中。未来已来,让我们拭目以待吧!

    注释:

    ①虚拟现实技术:指包括计算机技术、电子信息技术、仿真技术、多媒体技术、人机交互技术等综合而成的新技术,广义上的虚拟现实技术包括VR、AR、MA、XR等技术。

    ②虚拟世界:指在信息领域,基于虚拟现实技术在网络空间中建构的三维立体世界。

    ③元宇宙:指通过现实技术和虚拟现实技术共同作用建构而成的智能基座。以互联网技术为核心,以人工智能技术、人机交互技术、云技术、区块链技术、虚拟现实技术和脑机技术等为支撑的多位一体的智能平台。

    ④互联世界:指脱胎于互联网的母体,在此之上融合各种虚拟现实技术,并使之联结虚拟领域和现实领域的互联互通世界。

    参考:

    ①沈阳《2020-2021年元宇宙发展研究报告》

    ②胡小安《虚拟现实技术若干哲学问题研究》

    ③中信证券《元宇宙产业研究报告》

    ④涂家全《虚拟现实技术伦理问题研究》

    ⑤VR陀螺·陀螺研究院《metaverse研究报告》

    作者介绍:涂道-18928456987(微信同号)

    深大研究生,研究方向:科技哲学、科技与伦理、虚拟现实技术伦理。致力于推动虚拟现实技术发展,深耕虚拟现实技术理论分析和产业发展研究。现任深圳市虚拟增强现实技术应用协会副秘书长兼行业分析师。

 标签:哲学元宇宙涂道
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